Este no es el equipo de fútbol de Jackson State de su abuelo.

Pero el nuevo entrenador de fútbol de los Tigres, Deion «Coach Prime» Sanders, desearía que así fuera.

Esos fueron los días en que los mejores prospectos de la NFL provenían de universidades históricamente negras (HBCU), cuando Jackson State envió a tipos como Walter Payton a los Chicago Bears, Lem Barney a los Detroit Lions y Harold Jackson a Los Angeles Rams.

En los años previos a la integración total, las universidades negras eran los únicos lugares a los que podía ir un jugador negro prometedor para alcanzar su máximo potencial en los deportes. En este nuevo orden mundial, impulsado por una combinación de activismo social renovado en medio del movimiento Black Lives Matter y una mirada más crítica a las desigualdades del complejo deportivo universitario multimillonario, los jugadores negros de alto nivel ahora están mirando seriamente a las HBCU.

Entonces, quién mejor para liderar este movimiento que Sanders, el único hombre en pegar un jonrón profesionalmente y conseguir un touchdown en el mismo período de siete días (1989); la única persona que se vistió el mismo día para dos equipos profesionales (1992) (Nota: en realidad no jugó en el juego de béisbol); y la única persona que jugó en un Super Bowl y una Serie Mundial.

En la versión moderna:

Sanders recluta a la mejor clase en la historia del fútbol HBCU.
Una gran cantidad de barberos del área de Jackson se presentan para cortar el cabello para el equipo de fútbol de los Tigres.
Un comercial de Subway muestra al entrenador de fútbol local interceptando el almuerzo de alguien y …
La ciudad hace todo lo posible para encontrar el boombox de Coach Prime, que aparentemente fue robado de una camioneta.
Rashad Milligan, que cubre Jackson State para el periódico Clarion-Ledger, sigue el impacto de Sanders a diario.

«Todo lo que hace es como la charla de la charla», dijo Milligan, un nativo de Atlanta. “En enero, a Deion le robaron su estéreo portátil, eso estuvo en boca de todos durante dos o tres días.

“En un grupo comunitario en Facebook, la gente estaba discutiendo, ‘¿Por qué hay tantos aviones sobrevolando el vecindario?’

«Y alguien dijo: ‘Probablemente sea el gobierno el que busca el boombox de Deion'».

La gigantesca máquina de música portátil fue devuelta a salvo.

Las luces brillantes, el alboroto, el «Prime Time» está en plena vigencia en Jackson, Mississippi.

«Esto es lo que traemos a la mesa», dijo Sanders esta semana en una entrevista de Zoom. “Eso es algo que siempre ha viajado conmigo. Eso es algo que siempre ha sido parte de mí en todos los deportes, en todos los aspectos de mi vida. Entonces, ¿por qué no aquí?

«Va a ser así, y los niños lo entenderán», agregó.

A pesar de las posibles distracciones, Sanders deja en claro lo que quiere de sus jugadores. “En este momento, el objetivo es ser inteligente, duro, rápido y disciplinado: cada juego, cada práctica, cada día.

«Tratamos de lograr tres de esos cuatro», agregó. «El objetivo final es cuatro de cuatro, pero tres de los cuatro es lo que intentamos lograr a diario».

Sanders dijo que también espera que sus jugadores «dominen no solo en el campo sino también en el aula».

El primer paso ocurre el domingo a las 2 p.m. ET, cuando los Tigres (4-8 la temporada pasada) toman su campo de casa contra el Edward Waters College de Jacksonville, Florida. Ni Sanders ni los fanáticos verán el impacto total de su clase de reclutamiento hasta el otoño, porque algunos reclutas jugaron béisbol en la escuela secundaria o la universidad en el otoño y no son elegibles para la temporada de primavera.

Al final de la semana, Sanders aún no había decidido quién comenzaría como mariscal de campo: el estudiante de segundo año Jalon Jones o el estudiante de primer año de camiseta roja Quincy Casey. La competencia continuaba, dijo.

Sanders duda en señalar estrellas potenciales, pero el equipo regresa al jugador del año de pretemporada de la Southwestern Athletic Conference (SWAC), el junior Keonte Hampton, como apoyador. Pero el corredor senior de pretemporada All-SWAC, Keshawn Harper, ya no está con el equipo.

Sanders confirmó los informes de que la defensa parece estar más adelante que la ofensiva, pero dice que así es exactamente como él quiere que sea. Pero dijo que en primavera, con la inserción de algunos de los nuevos reclutas, las dos unidades estarán más cerca en cuanto al nivel de talento.

Para la mayoría de los observadores, eso es un guiño hacia el hijo de Sanders, Shedeur Sanders, un recluta de cuatro estrellas que cambió su compromiso de Florida Atlantic a Jackson State después de la contratación de Sanders.

El hijo mayor de Sanders, Shilo, quien jugó como back defensivo de Carolina del Sur en 2020, también hará su debut con los Tigres en el otoño de 2021.

Shedeur Sanders, quien dice que usará esta temporada principalmente como observador para acostumbrarse a la velocidad del juego mientras hace la transición de la escuela secundaria a la universidad, ha instruido a sus compañeros de equipo sobre cómo sobrevivir a la Escuela de Golpes Duros de Coach Prime.

“Simplemente, haga su trabajo”, dijo Shedeur Sanders. “Simplemente ejecute. Él espera que vayas más allá. Espera victorias. Sé un perro, de verdad «.

En cuanto al alboroto, los medios y las cámaras, Shedeur, que tiene entrenamiento en el trabajo en varios de los reality shows de Sanders, dijo que sus compañeros de equipo se están calmando.

«Solo tienes que ser tú mismo», dijo. “Una vez que empiezas a actuar fuera de lugar, la gente lo ve. Así que mientras seas tú mismo, es fácil «.

Sus compañeros parecen entenderlo.

CJ Holmes, un corredor defensivo senior que registró dos intercepciones y 28 tacleadas en una temporada All-SWAC en 2019, dijo que la defensa reflejará la mentalidad, y la confianza, al parecer, de los entrenadores.

«Vamos a ser rápidos, inteligentes, duros y disciplinados, y vamos a estar volando haciendo nuestro trabajo», dijo Holmes. «Vamos a ser una de las mejores defensas en la conferencia, y en el fútbol universitario, de verdad».

Holmes dijo que la defensa está creciendo rápidamente, gracias a entrenadores como el coordinador defensivo Dennis Thurman, un jugador y entrenador veterano de la NFL.

«Estamos aprendiendo que todo el mundo tiene un papel», dijo Holmes. “No todo el mundo puede ser superman y jugar en todas las posiciones. Simplemente estamos creciendo como equipo «.

Holmes dijo que la atmósfera de Coach Prime es evidente, pero los jugadores solo se enfocan en el fútbol.

El primer personal de Sanders en Jackson State también incluye al entrenador de equipos especiales Alan Ricard, un ex corredor de la NFL; el entrenador de backs defensivos Kevin Mathis, un veterano de nueve años de la NFL que entrenó al equipo Prime Truth 7-contra-7; Gary Harrell, quien jugó dos temporadas con los New York Giants; y el entrenador de línea defensiva Jeff Weeks, quien entrenó a apoyadores de los Buffalo Bills con Rex Ryan.

Algunos de los otros, como el coordinador ofensivo / entrenador de mariscales de campo Michael Pollock, tienen una amplia experiencia como entrenador en la escuela secundaria o la universidad.

Para el entrenador de Edward Waters, Greg Ruffin, quien trabajó en Jackson State durante seis años, como coordinador de reclutamiento y entrenador de corredores, el juego del domingo es «una especie de regreso a casa».

«No se trata de Deion. No se trata de mí «, dijo Ruffin. «Vamos a jugar una jugada a la vez.

“Tenemos un equipo joven. Solo vamos a jugar al fútbol. Debo asegurarme de que mis mejores 22 o 30 jugadores estén jugando tan bien como sus mejores 22-30 «.

Ruffin dijo que la profundidad podría convertirse en un problema si el juego requiere que su equipo dependa en gran medida de las reservas, porque la discrepancia en las becas favorecería a Jackson State, una escuela de FCS. Edward Waters es miembro de la Conferencia Atlética de la Costa del Golfo de NAIA.

“Somos una escuela más pequeña. Van a tener más profundidad «, dijo Ruffin.

Edward Waters tuvo marca de 1-10 la temporada pasada con derrotas ante dos oponentes de SWAC, 61-0 contra Southern y 41-14 contra Prairie View.

Ruffin dijo que su equipo, también conocido como los Tigres, traerá velocidad y experiencia como corredor con Corey Hammett y De’Shaun Hugee, y como receptor con la transferencia de Idaho Steavenson Fernand y la transferencia de Southern Illinois Sam Thompson.

La defensa estará respaldada por el ala defensiva Jaren Wilson, que mide 6 pies 1 y pesa 240 libras, y el corredor defensivo Christian Hayes, «que juega en toda la secundaria».

Sanders dice que su equipo de exploración indica que Edward Waters no será presa fácil.

«Esos tipos son codiciosos, son duros», dijo Sanders. “Entienden que esta es una gran oportunidad y quieren aprovechar esta gran oportunidad. Y muestre algo del talento que tienen, así como su programa.

«Depende de nosotros desarmar y desactivar eso, golpearlos tan pronto como se bajen del autobús».

Sanders ve la misión de su programa como un impacto en el atletismo mucho más allá del estado de Jackson y el SWAC. Sabe que está superando los límites para lograr que las HBCU persigan a los mejores talentos del fútbol con la expectativa de que los tomen en serio.

«El impacto podría ser fenomenal con la exposición del documental», dijo Sanders. “Puede cambiar la cultura. Puede cambiar vidas. …

«Podría iluminar lo que ha sido tan prominente y consistente durante décadas».

Dijo que el impacto ya se está sintiendo porque los seis juegos de primavera de Jackson State están programados para ser transmitidos por ESPN3 o ESPNU, lo que puede tener un impacto financiero.

Espera más de lo mismo, o incluso más, en el otoño.

«Estoy bastante seguro de que cuando hagamos lo que hacemos, habrá más en el otoño y eso puede traducirse en ingresos: valor económico para la universidad».

Sanders y su temporada inaugural aparecerán en una serie documental producida por Barstool Sports y SMAC Entertainment, que es copropiedad de la ex estrella de la NFL Michael Strahan.

Mark W. Wright, showrunner y director del documental, dijo: “El impacto de Coach Prime aquí es visible dondequiera que vayas. Hay vallas publicitarias … hay un comercial de Subway. Está mucho aquí. Y con él viene la visibilidad de Jackson State, la visibilidad de las HBCU en general.

«Cuando entra a una habitación, [ya sea que se trate de una habitación literal, una habitación virtual o en la pantalla de su televisor, existe la expectativa de que las cosas van a ser diferentes».

En Jackson State, eso se traduce en jugadores corriendo vueltas por tener los calcetines o pantalones incorrectos.

“A pesar de que tiene 53 años, sigue siendo ese tipo. Y es difícil mirarlo y no visualizarlo como uno de los más grandes.

«Es un entrenador de X y O, y ha emitido el mandato de que vamos a lucir bien y sean cuales sean tus expectativas antes, ahora serán más altas».

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